Rode pepercrème als nieuwe pijntest

do, 18 augustus 2016

Auw! Brand je je aan een hete pan? Dan trek je natuurlijk je hand weg. Dit is een voorbeeld van acute pijn en is heel zinvol. Want op die manier brand je je niet. Maar pijn is er ook in een chronische variant en die is complexer, legt Harbers uit. ´We spreken over chronische pijn als de pijn langer dan drie maanden aanhoudt.´ Deze pijn kan een gevolg zijn van beschadigde zenuwen. 

Hoe we pijn voelen

Pijn nemen we waar met pijnzenuwen. Daarop zijn er receptoren die pijn door bijvoorbeeld hitte, kou of druk doorgeven via de zenuwbanen. Maar raakt een zenuw beschadigd, dan functioneert dit niet goed. Iemand kan dan al pijn voelen bij de lichtste aanraking. En dat is geen pretje. Helaas valt hier op dit moment nog weinig aan te doen. 

Een pijnlijke test

Om mensen met zenuwpijn te helpen, onderzocht Harbers pijntesten bij gezonde mensen en bij mensen met zenuwpijn. Deze testen zijn nodig om de betrouwbaarheid van een nieuw medicijn vast te stellen. De proefpersoon kreeg een plastic haar of minuscuul naaldje in de huid gedrukt of moest zijn/haar hand in ijskoud water steken. Iedereen moest aangeven wanneer ze iets voelden en bij welke druk of temperatuur ze pijn voelden. 

De uitkomst

Wat bleek? Juist de mensen met zenuwpijn hadden hele uiteenlopende resultaten: waar de één al pijn had bij een beetje kou, had de ander dat juist bij de druktest. En weer anderen voelden juist pijn in diepere weefsels dan in de huid. ´Dat maakt het heel moeilijk om de werking van mogelijk nieuw medicijnen bij mensen met zenuwpijn te testen,´ legt Harbers uit. 

Rode pepercrème

Harbers ontwikkelde daarom een crème op basis van capsaïcine, het werkzame stofje in rode pepers. Zo kon hij bij gezonde proefpersonen zenuwpijn nabootsen. Het voordeel van de crème is dat je het op je huid kunt smeren, waardoor de pijn minder hevig is, maar wel langer aanhoudt. Harbers: ´De ingesmeerde plek wordt rood en pijnlijk, maar ook de huid om die plek heen wordt heel gevoelig. Daar ontstaat een pijn die vergelijkbaar is met chronische zenuwpijn.´ 

2 pijnlijke uren

Behoorlijk pijnlijk, maar de test bleek wel goed vol te houden: na ongeveer twee uur verdwijnt de pijn weer. In die twee pijnlijke uren, behandelde Harbers de proefpersonen en kon zo testen welke pijnstillers goed hielpen. Kortom, met de rode pepercrème is er een nieuwe, simpele methode bedacht om pijnstillers te meten. Harbers promoveerde op dit onderzoek en werkt nu bij PRA Health Science, dat zijn promotieonderzoek mede financierde. Nu gaat Harbers zijn nieuwe meetmethode echt gebruiken om nieuwe pijnstillers te testen.