Waarom ik mijn onderzoek naar het nut van winterslaap voor mensen juist in Groningen doe?

Waarom ik mijn onderzoek naar het nut van winterslaap voor mensen juist in Groningen doe?

Waarom ik mijn onderzoek naar het nut van winterslaap voor mensen juist in Groningen doe?

Naast mijn werk als arts in opleiding tot reumatoloog doe ik onderzoek naar de werking van het immuunsysteem. Ik heb tijdens mijn studie geneeskunde een MD/PhD-programma gevolgd en ben gepromoveerd op de mechanismen die winterslapers benutten om veilig de winter door te komen.

Winterslapende dieren kunnen hun lichaamstemperatuur tot nabij, of soms onder, het vriespunt laten dalen zonder orgaanschade op te lopen, terwijl dit in mensen al snel in orgaanschade en overlijden zou resulteren. De remming van de stofwisseling en het immuunsysteem is mogelijk van groot belang. Onderdrukking van het immuunsysteem voorkomt dat de extreme omstandigheden van winterslaap tot ontstekingsschade kan leiden. 

Onderzoek naar winterslaap

Het ontrafelen van deze mechanismen zou patiënten ook ten goede kunnen komen. Daartoe bestudeer ik het ziekteproces van het syndroom van Sjögren, een reumatische aandoening waarbij ontstekingen leiden tot het ontstaan van klachten. Wellicht leidt integratie van deze wetenschappelijke kennis tot de ontwikkeling van nieuwe medicijnen.

Een flitsende start

Het vijfjarige MD/PhD-programma, waarbij het masterprogramma wordt gecombineerd met promotieonderzoek, bood me de mogelijkheid een flitsende start met mijn academische carriere te maken. Na mijn promotie heb ik dit een vervolg gegeven in de vorm van een tenure track voor artsen in opleiding tot specialist, wat als het ware een academisch loopbaantraject-op-maat is voor gepromoveerde onderzoekers. Groningen loopt niet alleen met dergelijke trajecten voorop, ook wat betreft de faciliteiten is Groningen de plaats bij uitstek waar mijn onderzoek in deze omvang kan plaatsvinden. De intensieve samenwerking tussen het academische ziekenhuis en de verschillende faculteiten van de universiteit bieden mij als onderzoeker veel mogelijkheden. Het winterslaaponderzoek is uniek binnen Nederland en vindt in Groningen plaats in zeer nauwe samenwerking met de biologiefaculteit van de Rijksuniversiteit Groningen. Mijn ervaring is dat kijken buiten je eigen vakgebied niet alleen erg leerzaam, maar ook erg leuk is.

"Groningen loopt niet alleen met dergelijke trajecten voorop, ook wat betreft de faciliteiten is Groningen de plaats bij uitstek waar mijn onderzoek in deze omvang kan plaatsvinden."

Interesse voor de wetenschap

Winterslaap spreekt velen tot de verbeelding als ik vertel wat de dieren moeten doorstaan tijdens de winter. De relevantie ervan wordt al snel duidelijk als ik uitleg hoe deze kennis patiënten, bijvoorbeeld met immunologische ziekten, zou kunnen helpen. Het naar buiten brengen van mijn werk vind ik erg belangrijk. Zo geef ik regelmatig gastcolleges buiten de universiteit, begeleid ik af en toe VWO-scholieren bij hun profielwerkstuk en heb ik zelfs al een keer mee mogen werken aan een aflevering van het Klokhuis. Op die manier hoop ik scholieren te interesseren voor de wetenschap en mijn vakgebied in het bijzonder.